Restauración Ecológica de la Laurisilva macaronésica

La Laurisilva en toda la Macaronesia presenta un estado de degradación importante, siendo un problema aún más alarmante cuando nos referimos a la Laurisilva de las Azores. Entre la larga lista de amenazas a su conservación (el cambio de uso de suelo, el desarrollo agrícola, la fragmentación y sobrexplotación humana) se suma otra que, a pesar de ser de reciente ocurrencia, pone en grave riesgo la biodiversidad de la Laurisilva, las IAS (Invasive Alien Species) o especies exóticas invasoras, son aquellas especies introducidas, con gran capacidad dispersiva y que al competir por los recursos con las plantas nativas y endémicas comprometen su supervivencia. El clima favorable y los factores migratorios humanos en las Azores, con grande tradición de importar especies exóticas, hacen que estas islas presenten un elevado número de IAS. Dentro de la ZEPA Pico da Vara/Ribeira do Guillerme, las más relevantes por su rápida colonización de grandes áreas y elevada densidad de población son: Cletra (Clethra arborea), Conteira (Hedychium gardnerianum), Incenso (Pittosporum undulatum) y Gigante (Gunnera tinctoria).

 imagen1Relictos de bosque de Laurisilva en Azores
 

 La Zona de Especial Protección para las Aves (ZEPA-Red Natura 2000) de Pico da Vara/Ribeira do Guillerme, en la isla de São Miguel, archipiélago de las Azores,  que presenta varios hábitats prioritarios, unos de los cuales, las Laurisilvas Macaronésicas son consideradas un hotspot de biodiversidad o lugar de gran importancia en términos de número de especies endémicas. En él, podemos encontrar casi la mitad (44%) de las especies endémicas del archipiélago de las Azores (SPEA, 2013). Actualmente este hábitat se encuentra muy reducido, existiendo apenas áreas relictas de las cuales esta ZEPA es una de las más importantes.

La ZEPA obtuvo su estatus de protección gracias a la existencia de una especie endémica de paseriforme de distribución restringida, Priolo (Pyrrhula murina), clasificado por Bird Life International como especie de conservación preocupante en Europa y amenazada globalmente (Costa et al. 2003) e identificado como especie en peligro critico de extinción por la UICN hasta 2010, año en que el que se redujo su status de conservación a en peligro. La presencia de Priolo, fue la razón por la cual se implementaron medidas de conservación y restauración en esta ZEPA, que comenzaron con mayor intensidad en 2003 a pesar de haber habido algunas acciones de conservación anteriores. La principal acción fue la restauración del hábitat de esta especie de ave, la Laurisilva de las Azores. Pero estas  acciones de restauración y conservación sirven para mucho más que la recuperación de las poblaciones de una especie de un ave, garantizan además que se mantengan los servicios ecosistémicos que proporcionan los hábitats y de los cuales se benefician las poblaciones humanas de sus territorios.

PrioloPriolo alimentándose de flores de acevinho (Ilex azorica) especie endémica de la Laurisilva, uno de los recursos alimenticios clave durante el periodo invernal.
 
 

 Servicios ecosistémicos

Entre los servicios ecosistémicos que proporciona la Laurisilva y que derivan en su mayor parte de las acciones de restauración de este hábitat, destacan aquellos relacionados con el abastecimiento, calidad y regulación del ciclo del agua. La Laurisilva, por ser la vegetación natural, adaptada al clima local, mitiga los procesos erosivos y proporciona una mayor resiliencia frente a eventos extremos, traduciéndose en una disminución en la ocurrencia de inundaciones y deslizamientos de tierra, siendo este fenómeno un grave problema que afecta a las poblaciones en las Azores.

Existen también otros servicios como son los relacionados con el almacenamiento y secuestro de carbono, el cual mejorará previsiblemente en áreas donde se ha conseguido recuperar la cubierta vegetal de Laurisilva. También se deben destacar los servicios relacionados con  la  producción  de  biodiversidad, en concreto aquellos derivados de la actuación en áreas intervenidas en las que se ha conseguido reconvertir áreas dominadas por vegetación exótica invasora en áreas de vegetación autóctona.

Entre los servicios recreativos y culturales que ofrece la Laurisilva, existe un importante nicho para el desarrollo de actividades eco-turísticas, gracias a las singularidades del área protegida y al reclamo que ejercen especies únicas como el Priolo. Siendo también no menos importante el valor intrínseco de estos territorios en términos de patrimonio natural y preservación de valores culturales, como son los beneficios derivados de evitar la pérdida del saber popular, por ejemplo el uso culinario o medicinal de las plantas. Sin olvidar tampoco, el valor recreativo y las posibilidades de turismo para la población local que estos ecosistemas pueden ofrecer.

Por otro lado, cabe destacar que las acciones de restauración han proporcionado una mejora en el conocimiento científico-técnico y han contribuido a la formación de personal y a la publicación de artículos científicos en áreas de red Natura 2000.

Por último pero no menos importante, se encuentran en la Laurisilva otros servicios que potencialmente pueden ser cosechados como por ejemplo el uso tradicional de Uva-da-serra (Vaccinium cylindraceum), planta endémica de la Laurisilva, para la elaboración de licores y mermeladas de excelente calidad gastronómica.

En 2008 fue realizado un estudio sobre el valor global de estos servicios de los ecosistemas y, en general, del valor socioeconómico derivado de la conservación de un área natural que puede ser consultado en:

http://ec.europa.eu/environment/nature/natura2000/financing/docs/azores_case_study.pdf

El proyecto

SPEA (Sociedad Portuguesa para el Estudio de las Aves) junto con diferentes colaboradores regionales, nacionales e internacionales ha desarrollado acciones de conservación y restauración ecológica de Laurisilva. Las cuales se han enmarcado en el plan de acción de tres projectos LIFE+: LIFE Priolo (2003-2008) http://life-priolo.spea.pt/pt/, LIFE Laurisilva sustentável (2008-2013)http://life-laurissilva.spea.pt/pt/ y LIFE Terras do Priolo (2013-2018) http://life-terrasdopriolo.spea.pt/pt/. Este último,  pretende continuar asegurando la sostenibilidad de las aves y hábitats protegidos y el desarrollo de los territorios rurales de la zona oriental de la isla de São Miguel, a través de la implementación de las acciones de restauración, mantenimiento y reconexión de áreas de Laurisilva para fomentar su resiliencia y autosostenibilidad a largo plazo.

LaurisilvaÁrea de Laurisilva intervenida por SPEA en el marco de las acciones de erradicación de invasoras del projecto LIFE+ Laurisilva sustentável 
 

A nivel personal, la experiencia adquirida durante más de 8 meses en el proyecto me ha permitido ser testigo de cómo las acciones de restauración ecológica que se han llevado a cabo han servido, a lo largo de más de 10 años, no solo para mejorar el hábitat de Priolo y contribuir al aumento de su población, sino para demostrar que es posible la recuperación de un ecosistema severamente degradado aplicando criterios de actuación que se basan en elaborar soluciones a nivel local integrando tres pilares fundamentales que son la sostenibilidad social, económica y ecológica de las áreas restauradas. En mi opinión, resulta especialmente exitoso y admirable como se ha conseguido la reactivación de procesos y dinámicas claves en el ecosistema que han revertido en un aumento de la biodiversidad en las áreas de actuación. El equipo de SPEA cuenta con una gran experiencia, pasión e implicación que demuestran en su trabajo diario lo que garantizará, sin lugar a dudas, que LIFE+ Terras do Priolo coseche grandes éxitos en términos de recuperación de Laurisilva y servicios ecosistémicos asociados.

 

Bibliografía

Costa, L.T., M. Nunes, P. Geraldes & H. Costa 2003. Zonas Importantes para as Aves em Portugal. Sociedade Portuguesa para o Estudo das Aves, Lisboa.

Azores, Lands of Priolo, East of S.Miguel Island. SPEA-Sociedade Portuguesa para o Estudo das Aves, 2nd Edition, 2013.

 

Sara Peláez Sánchez es licenciada en Biología, especializada en Ciencias Ambientales, y Máster en Restauración Ecológica. Actualmente desarrolla su labor como restauradora dentro del programa LIFE + “Lands of Priolo“, en colaboración con la SPEA (Sociedad Portuguesa para el Estudio de las Aves)

ENGLISH VERSION

All the laurissilva in Macaronesia shows an important degree of degradation, being an even more alarming problem when we refer to that in the Azores Islands. Among the long list of threats for its conservation (changes in land use, agriculture development, fragmentation and human over-exploitation) we have to add one more menace, recent but grieviously endangering the laurissilva biodiversity. The IAS, Invasive Alien Species, are those which have been introduced, presenting a high dispersal capacity and putting the native and endemic species at risk when competing. The favourable weather and the migratory human factors in the Azores, with a long tradition in the exotic species importation, explain the high number of IAS in these islands. Within the Pico da vara/Ribeira do Guillerme SPA (Special Protection Area), the more relevants, for its quick colonization of big areas and its great population density, are: cletra (Clethra arborea), conteira (Hedychium garderianum), incenso (Pittosporum undulatum) and gigante (Gunnera tinctoria).

The Pico da Vara/Ribeira do Guillerme SPA, in the São Miguel island, presents several priority habitats, one of which, the Macaronesian laurissilvas, are consedered a biodiversity hot spot, with an important number of endemic species. There you can find almost half (44%) of the Azores endemic species (SPEA, 2013). Nowadays this habitat is very reduced, merely existing relictic areas, this SPA being one of the most important.

The SPA obtained its portection status thanks to the existence of a passeriformes endemic species with restricted distribution, the Priolo (Pyrrhula murina), classified by Bird Life International as a vulnerable species in Europe, and globally threatend (Costa et al.. 2013), and identified as critically endangered by the UICN ,until 2010, year when its status was reduced to endangered. Its presence was the reason why conservation and restoration measures where implemented in this SPA, beginning more intensely in 2003 despite some previous measures. The main action was restoring this bird species habitat, the Azores laurissilva. But these restoration and conservation actions are useful for more than one species populations recovery; they also grant the existence of the ecosystemic services from which the human populations benefit.

Ecosystemic services

Among the services provided by the laurissilva, and derived most of them from the habitat restoration actions, those related to supply, quality and regulation of water stand out. Laurissilva, being the natural vegetation, adapted to local climate, mitigate the erossive processes and provide a bigger resilience against extreme events, meaning a decrease of floods and debris occurence, being this a severe phenomenum for the Azores populations.

There are also other services like those related to carbon sequestration, which is predicted to improve in areas there the laurissilva vegetation cover has been regained. Services of biodiversity production also must be highlighted, specifically those derived from turning areas dominated for exotic species back to be populated by indigenous vegetation.

Among the cultural and recreational services. there is an important niche for tourist development, thanks to the singularities of the protected area and the claim that unic species, like the priolo, suppose. Also being important the intrinsic value of these territories as natural patrimony and to preserve cultural values, like the benefits of avoiding the loss of popular knowledge, i.e. the medicinal or culinary use of plants.

On the other hand, the restoration actions have improved the scientific knowledge, and helped to the technicians training and several scientific papers publication over Red Natura 2000 areas.

And last, but not less importatn, there are other potential services, like the traditional use of the Uva da serra (Vaccinium cylindraceum), an endemic plant, for the elaboration of top quality liquors and jam elaboration.

In 2008, a study was made over the global value of these ecosystemic services, and the general socio-economic value derived from the conservation of a natural area, which can be consulted at:

http://ec.europa.eu/environment/nature/natura2000/financing/docs/azores_case_study.pdf

The project

SPEA, along with different regional, national and international collaborators, has carried out the laurissilva conservation and restoration labors. They have been framed in three Life + projects: LIFE Priolo (2003-2008) http://life-priolo.spea.pt/pt/, LIFE Laurisilva sustentável (2008-2013)http://life-laurissilva.spea.pt/pt/ y LIFE Terras do Priolo (2013-2018)http://life-terrasdopriolo.spea.pt/pt/. The last one is intended to keep granting the birds and protected areas sustainability, and the development of the rural territories in the eastern area of São Miguel island, through the implementation of restoration, manteinance and recontection actions to favor the laurissilva resilience and long-term self-sustainability.

Personally, the experience acquired for more than 8 months in the project has allowed me to be a witness of how the ecological restoration actions carried out have served, for more than 10 years, not only to improve the priolo habitat and the increase of its populations, but also to show that the recovery of a severely degraded ecosystem is possible, applying criteria based on local solutions which integrate three fundamental pillars: social, economic and ecological sustainability of the restored areas. In my opinion, it is especially successful and admirable how the processes and dynamics reactivation has been achieved, resulting in a biodiversity increase in the areas. The SPEA team has a large experience, passion and implication shown in their day work, and this will grant a great success for the LIFE + Terras do Priolo in terms of recovering the laurissilva and ecosystemic services associated.

 

Bibliography

Costa, L.T., M. Nunes, P. Geraldes & H. Costa 2003. Zonas Importantes para as Aves em Portugal. Sociedade Portuguesa para o Estudo das Aves, Lisboa.

Azores, Lands of Priolo, East of S.Miguel Island. SPEA-Sociedade Portuguesa para o Estudo das Aves, 2nd Edition, 2013.

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